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Mondi oltre il nostro sistema solare: un'introduzione

Alcuni altri esempi di esopianeti estremi

Quando pensiamo ai pianeti, normalmente pensiamo agli otto pianeti del nostro sistema solare. Tuttavia, andando oltre il limite dell'influenza della nostra stella e nello spazio interstellare, la vera vastità dell'universo diventa evidente e il nostro sistema planetario inizia ad apparire come niente di particolarmente unico e speciale.

Ci sono molti miliardi di altri sistemi planetari nel galassia della Via Lattea da solo secondo le ultime stime. Anche la Via Lattea è uno dei tanti miliardi di galassie simili, ciascuna contenente centinaia di miliardi di stelle e numerosi altri pianeti.

La seguente guida fornisce una breve storia del rilevamento di esopianeti e una panoramica di alcuni dei più intriganti sistemi solari oltre il Sole.

Una breve storia della ricerca di esopianeti

Una breve storia della ricerca di esopianeti

I pianeti in altri sistemi solari sono conosciuti come pianeti extrasolari o esopianeti. Il primo è stato scoperto e confermato per esistere nel 1992 e, da allora, ne sono state scoperte molte altre centinaia con nuove scoperte in arrivo ogni mese grazie a nuovi metodi e tecnologie di osservazione.

Si pensava a lungo che gli esopianeti esistessero attorno ad altre stelle, ma fino ai recenti progressi tecnologici erano notoriamente difficili da rilevare. A differenza delle stelle che sono vaste sfere fiammeggianti di idrogeno ed elio, i pianeti sono deboli e piccoli.

Degli oltre 859 esopianeti confermati, a gennaio 2013, solo una mezza dozzina circa è stata vista direttamente con i telescopi e questo perché sono particolarmente grandi, anche più grandi di Giove. Oltre alle scoperte confermate, il telescopio spaziale Kepler di grande successo ha scoperto altri 18,000 possibili pianeti che sono in attesa di conferma.

A giudicare dalle prove esistenti, si dice che nella sola Via Lattea esistano circa 17 miliardi di pianeti delle dimensioni della Terra. Potrebbe davvero essere che la Terra sia l'unica a sostenere la vita? La maggior parte degli scienziati pensa di no.

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Tutti gli altri esopianeti sono stati scoperti utilizzando tecniche di osservazione indiretta come il metodo Doppler o il metodo del transito. Il metodo Doppler si è finora dimostrato di gran lunga il metodo di maggior successo, avendo scoperto la maggior parte degli esopianeti fino ad ora. Questo metodo è in grado di determinare la presenza di esopianeti e la loro dimensione approssimativa, massa e influenza gravitazionale in base all'effetto che hanno sulle loro stelle ospiti.

Il metodo di transito, utilizzato dal telescopio spaziale Kepler, rileva gli esopianeti quando si muovono davanti alle loro stelle ospiti provocando un minuscolo calo della quantità di luce nella stella, simile in linea di principio a come funziona un'eclissi lunare. Anche alcune altre tecniche di osservazione indiretta hanno avuto un certo successo.

Alpha Centauri – Il nostro vicino più vicino

Alpha Centauri

Alpha Centauri è un sistema stellare binario e ospita la stella più vicina al di là del nostro sistema solare. Tuttavia, usare il termine "vicino" potrebbe sembrare piuttosto fuorviante. Si trova a 4.3 anni luce dalla Terra, a circa 25.6 trilioni di miglia di distanza. Gli attuali metodi di propulsione spaziale impiegherebbero ancora decine di migliaia di anni per arrivarci.

Il sistema Alpha Centauri ospita due stelle principali, Alpha Centauri A e Alpha Centauri B, che orbitano entrambe l'una intorno all'altra. Entrambe le stelle sono abbastanza simili al Sole. C'è anche una terza stella, in orbita attorno alla coppia principale a una distanza di 0.2 anni luce (circa quattrocento volte più lontano di Nettuno dal Sole).

Alpha Centauri è noto per ospitare almeno un pianeta, anche se probabilmente ne ospita molti altri. Il pianeta, chiamato Alpha Centauri Bb, è di dimensioni simili alla Terra, ma è anche estremamente vicino alla stella, Alpha Centauri B, che orbita a una distanza di soli 3.7 milioni di miglia. A questa distanza, il pianeta avrà probabilmente temperature superficiali di circa 1,200°C.

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Gliese 667 – Tre soli nel cielo

glise 667

A circa 22 anni luce dalla Terra si trova il sistema stellare triplo, Gliese 667. Questo sistema solare ospita due esopianeti confermati e molto probabilmente molti altri, incluso uno non confermato. I pianeti del sistema solare sperimenterebbero dei cicli notturni e diurni spettacolari a causa della presenza di tre soli nel cielo, un po' come il pianeta fittizio di Tatooine di Star Wars.

Entrambi i pianeti confermati in questo sistema sono classificati come super-Terre, essendo pianeti rocciosi circa cinque volte più massicci della Terra. Uno di questi pianeti, Gliese 667 Cc, si trova ai margini della zona abitabile del sistema solare, dove le temperature superficiali potrebbero essere giuste per l'esistenza dell'acqua liquida e, forse, anche per la vita.

Gliese 876 – Il sistema delle nane rosse cupe

glise 876

A soli 15 anni luce dalla Terra si trova una piccola stella nana rossa, che ospita quattro esopianeti confermati e probabilmente molti di più. L'abitabilità dei sistemi di nane rosse, tuttavia, è alquanto controversa. Tali stelle sono considerevolmente più piccole, molto meno luminose e più fredde di stelle come il Sole.

Con solo una piccola frazione della quantità di luminosità del Sole, ogni possibile zona abitabile dovrebbe essere molto vicina alla stella affinché esista acqua liquida. Gliese 876 è così debole che, come la maggior parte delle stelle nane rosse, non può essere visto dalla Terra ad occhio nudo.

Il pianeta più interno di questo sistema solare, Gliese 876 d è circa sei volte più grande della Terra. Potrebbe essere un mondo gigante di gas caldo o un pianeta roccioso caldo. Il prossimo pianeta dalla sua stella ospite è Gliese 876 c, un pianeta gigante gassoso circa il sessanta per cento della massa di Giove.

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Questo pianeta orbita nella possibile zona abitabile della stella, con un anno della durata di trenta giorni terrestri. Come i giganti gassosi del nostro sistema solare, Gliese 876 c ha probabilmente dozzine di lune, alcune delle quali potrebbero avere le giuste condizioni per sostenere la vita.

Gli altri pianeti confermati nel sistema sono Gliese 876 b e Gliese 876 e. Il primo è grande più del doppio di Giove ed è un pianeta gigante gassoso che probabilmente ospita molte lune, alcune delle quali potrebbero supportare acqua liquida.

Gliese 876 e, il pianeta più esterno ha all'incirca le dimensioni di Nettuno e ha un anno della durata di 124 giorni terrestri.

PSR B1620-26 – Il sistema stellare binario con il pianeta più antico conosciuto

PSR B1620-26

Situato a un'enorme distanza di 12,400 anni luce dalla Terra si trova il sistema stellare binario, PSR B1620-26. Questo bizzarro sistema solare ospita la stella nana bianca, PSR B1620-26 A e la pulsar, PSR B1620-26 B. Una stella nana bianca è un residuo stellare estremamente antico alla fine della sua vita.

Il nostro Sole un giorno diventerà una nana bianca, una piccola stella di densità incredibilmente alta dove solo un cucchiaino di materia potrebbe pesare quanto un grattacielo. Una pulsar è l'abbreviazione di "stella pulsante", una stella altamente magnetizzata e che ruota velocemente che emette una grande quantità di radiazione elettromagnetica.

C'è almeno un pianeta in questo sistema solare, chiamato PSR B1620-26 b. Circa 2.5 volte più grande di Giove, questo mondo gigante gassoso orbita molto lontano dalle sue stelle ospiti, con un anno lungo circa cento anni terrestri.

Il pianeta ha probabilmente dozzine di lune, ma nessuna di queste sarebbe in grado di sostenere la vita come la conosciamo. PSR B1620-26 b è il più noto pianeta extrasolare conosciuto. La Terra ha circa 4.54 miliardi di anni, mentre questo pianeta ha circa 13 miliardi di anni!

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Alcuni altri esempi di esopianeti estremi

  • La stella simile al Sole, WASP-12, ospita un pianeta gigante gassoso circa 1.4 volte più grande di Giove. Orbita molto vicino al suo ospite a una distanza di poco più di due milioni di miglia, viene gradualmente lacerato dalla sua stella da forze di marea estreme.
  • Il pianeta, PSR J1719-1438b, orbita attorno a una pulsar. Le simulazioni al computer forniscono la prova che questo mondo ricco di carbonio è probabilmente un pianeta di diamanti. 23 volte più denso dell'acqua, questo pianeta è anche uno dei più densi conosciuti.
  • Kepler-22 ospita uno dei pianeti più simili alla Terra conosciuti. In orbita attorno a una stella simile al Sole, Kepler-22 b è circa 2.4 volte più grande della Terra e orbita proprio nel cuore della zona abitabile dove potrebbe esistere acqua liquida sulla sua superficie, così come tutti gli altri ingredienti per la vita.
  • Il pianeta potrebbe anche essere un mondo oceanico, interamente coperto da un oceano d'acqua profondo migliaia di miglia con onde alte parecchie miglia.

La condivisione è la cura!

Lisa Hayden-Matthews

Lisa Hayden-Matthews

Un ciclista, appassionato di triathlon, giocatore amatoriale di beach volley e amante della natura che non ha mai perso una sfida! Gestisco la sezione editoriale generale per la rivista qui e occasionalmente intervengo con le mie fotografie naturalistiche, quando richiesto.

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